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ORIGEN DE LOS MONTES DE PIEDAD


El Diccionario de la RAE define Monte de Piedad como aquel establecimiento benéfico, combinado generalmente con una caja de ahorros, que dedica estos y su propio capital a préstamos, generalmente pignoraticios, con interés módico. Para muchos autores la expresión Monte proviene de los inicios del siglo XV cuando se fundó en Génova el Banco di san Giorgio. Al conjunto o suma total de las acciones de la entidad se denominó coloquialmente montón y de ahí que florentinos, romanos y venecianos dieran en llamar Monte al capital. En español sigue denominándose monto a la suma de varias partidas contables. Por extensión, se llamó Monte a los establecimientos de parecida naturaleza. De hecho, el considerado banco en activo más antiguo del mundo ya que fue creado en 1472 por la Magistratura de Siena (Italia) sigue denominándose Monte dei Paschi di Siena. Al añadir el calificativo de Piedad se pretendía hacer constar la finalidad caritativa y desinteresada de estas instituciones y así diferenciarlas de los Montes Públicos en los que se depositaba dinero para obtener intereses. Las dos grandes diferencias entre un establecimiento de crédito y un Monte de Piedad – también llamado Montepío – eran que el primero tenía accionistas y el segundo se creaba a partir de un capital depositado graciosamente por sus fundadores y que si un banco tenía como finalidad obtener beneficio para repartir entre sus socios, en los Montes se destinaba al propio establecimiento y a realizar obras de caridad.

Arco de Trajano. Mérida (España)

Arco de Trajano. Mérida (España)

Es de reseñar que la gran mayoría fueron promovidos por la Iglesia y los pocos que se crearon a partir de capitales procedentes de nobles o mercaderes adinerados o de instituciones públicas nacían de un concepto fundamental del cristianismo como es la caridad.

Desde el punto de vista financiero, la idea sobre la que se basaron fue la de evitar que los pobres cayeran en la usura de los prestamistas y acabaran perdiendo sus pocas posesiones. De ese modo, si obtenían pequeños préstamos a bajo tipo de interés  con los que hacer frente a sus necesidades podrían devolverlos sin mayor problema.

Quizás la noticia más antigua de que disponemos sobre una institución de esta naturaleza nos la dan diversas Crónicas visigodas al relatar los hechos de Mausona o Másona,obispo de Mérida quien, allá por el siglo VI de nuestra era, fundó una Caja de Préstamos. Cuentan que puso en manos de Redemptio Diacono dos mil sueldos, con orden que los fuese prestando en la cantidad que cada uno hubiese menester, tomando de ellos seguridad para la cobranza, porque este caudal siempre había de estar entero para el efecto referido, que no era el menos útil para la república.

Es interesante ver como en un párrafo se define la institución y su modo de actuar. El préstamo ha de hacerse en la cantidad que cada uno hubiere menester, con lo que se evita las solicitudes excesivas o caprichosas; pide además que se tome seguridad para la cobranza evitando de ese modo la morosidad. Y por último, establece que el caudal deberá estar siempre entero para poder seguir prestando. Parece que el Obispo Mausona tenía claro que a quien no podía devolver el préstamo era mejor ofrecerle un donativo pues si de algo se hacen eco las crónicas de la época es de su caridad universal, abierta no sólo a sus fieles sino también a judíos y paganos.

El problema fundamental estaba en los intereses abusivos que cobraban los prestamistas y que llevaban a la ruina a muchos ciudadanos de todas las clases sociales. La Iglesia llegó a prohibir el préstamo y el III Concilio de Letrán (1179) decretó privar de comunión y sepultura religiosa a cualquiera que se dedicara al negocio de la usura. Es de reseñar que, en principio, la palabra usura no tiene carácter peyorativo alguno, ya que se refiere, simplemente,  al coste derivado del uso del dinero. Igualmente, en Venecia, el dux Michiel II (1148-1156) intentó convertir el préstamo en una actividad pública para preservar a los ciudadanos de los peligros de la usura.

A partir del siglo XII, vamos teniendo más referencias sobre estas instituciones. En 1198 se crea un establecimiento que ofrecía préstamos con garantía prendaria en Freisingen (Baviera) y sabemos que en 1350 los vecinos de Salins, en el Franco Condado, hartos de los abusos de los usureros y prestamistas se asociaron y consiguieron reunir 20.600 florines para dedicarlos a realizar préstamos a bajo interés.

En algunas repúblicas italianas se quiso limitar el tipo de interés que podía cobrarse. Así, Verona estableció un Estatuto en 1248 que lo limitaba al doce por ciento y Módena en 1270, lo permitió hasta el veinte.

Una de las fundaciones más conocidas, antes de la eclosión de entidades en la Italia de las repúblicas comerciales, es la del Obispo de Londres, Michael de Northburg en 1361. Constituyó un fondo de 1.000 marcos de plata para crear un Banco de Préstamos sobre prendas que se situó en la Iglesia de san Pablo. El sistema habitual de garantía para estas instituciones ha sido siempre el crédito prendario. Mediante la entrega de alguna de sus pertenencias, los clientes podían obtener sumas en metálico. En este caso, conocemos más detalles sobre su funcionamiento ya que se sabe que las operaciones tenían una duración de un año, al término del cual se exhortaba en la misma Iglesia a los interesados a rescatarlas en el plazo de dos semanas so pena de ser vendidas para resarcir a la institución y que esta pudiera seguir otorgando préstamos.

Sin embargo, a mediados del siglo XV, los intereses abusivos de los préstamos seguían suponiendo una lacra social que intentaron eliminar los innumerables Montes de Piedad que surgieron a lo largo y ancho de Italia que fueron ejemplo para el resto del mundo cristiano y a los que dedicaremos la siguiente Nota.

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NOTAS SOBRE “MONTES DE PIEDAD”

ORIGEN DE LOS MONTES DE PIEDAD.

CONTRA USURA, MONS PIETATIS.

LA CONTROVERSIA MORAL DE LOS INTERESES.

LAS ARCAS DE LIMOSNAS DE CASTILLA.

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