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LA “TAULA DE CANVIS” DE BARCELONA


Ahora que se habla tanto de volver a crear bancos públicos no estaría de más recordar que España y la ciudad de Barcelona en particular, tienen el honor de haber creado, en los albores del siglo XV, la primera entidad bancaria de carácter público de la historia; la Taula de canvis i Comuns Dipòsits de Barcelona que nació como respuesta a la crisis bancaria de fines del siglo XIV cuando, entre epidemias de peste negra, malas cosechas y hambrunas, los ciudadanos, sospechando quiebras inminentes, se quejaban de que los bancos eran reacios a dejarles retirar sus ahorros o que se los devolvían en moneda pequeña cuando habían sido depositados en oro.

Desde siempre las actividades financieras se basan en la confianza que ofrecen los banqueros a sus clientes y viceversa. En aquella época, las operaciones mercantiles se realizaban entre particulares, sin intervención pública alguna, más allá de la de exigir algún tipo de licencia a los cambistas. En todas las ciudades portuarias la transacción más habitual era la de cambiar a comerciantes y viajeros, monedas de otros reinos por aquellas que les serían aceptadas en el que se encontraban. Quienes infringían las normas, traicionaban la confianza de sus clientes o no respondían de sus compromisos, sufrían el escarnio público de que la banca o mesa sobre la que realizaban sus operaciones fuera quebrada por el hacha del verdugo. De ahí, expresiones como quiebra o bancarrota.

Palacio Real Mayor. Barcelona (España)

Palacio Real Mayor. Barcelona (España)

Es curioso recordar como en las Cortes de Barcelona de 1300 se decidió castigar a los banqueros quebrados pregonando su nombre por la ciudad para que su situación fuera de general conocimiento a la vez que se les prohibía volver a ejercer en la calle de Canvis Vells (Cambios Viejos) y debían trasladarse a la de Canvis Nous (Cambios Nuevos). Pero como el colapso de los cambistas no era extraño, se decidió duplicar la fianza solicitada para abrir mesa de cambio y se endureció la condena para los defraudadores castigándolos con la decapitación. El caso más conocido fue el del otrora poderoso Francesc Castelló que arruinado tras el fracaso de una serie de arriesgadas operaciones comerciales de las que participaba en el Mediterráneo oriental, fue ajusticiado en 1360 en la plaza de Canvis de Mar al no poder cumplir con sus compromisos. No deja de ser curioso que sobre ese mismo lugar se levantara unos pocos años más tarde, en 1397, la primitiva Llotja (Lonja) y que fuera ahí donde se estableció la Taula de canvis de Barcelona. Sin duda alguna, una de esas inexplicables ironías del destino.

La Taula de canvis, inaugurada en febrero de 1401, actuó como agente fiscal, tanto del Municipio como de la Generalitat. En sus propios estatutos fundacionales, sus creadores – Guillem-Ramon Colom y Miquel Roura – ya indicaban que su principal finalidad sería la de otorgar préstamos a la ciudad para amortizar la deuda flotante contraída. Las principales tareas de la Taula fueron gestionar la amortización de la elevada deuda municipal y recaudar diversos impuestos municipales. Después de 1413, se convertirá en depositaria y  gestora de los fondos de la Generalitat y en el principal cambista de moneda, servicio imprescindible en las transacciones comerciales de la época.

La Taula de Barcelona dio lugar a los denominados usos de Barcelona, un conjunto de normas de obligado cumplimento en las transacciones financieras. Y tal fue su aceptación inicial que en pocos años, se abrirían instituciones similares en diferentes ciudades de la Corona de Aragón. La primera de ellas fue la instaurada por los magistrados de la ciudad de Valencia en octubre de 1407 a la que siguieron en años posteriores las de Gerona, Mallorca, Tarragona o Cervera. Y muy poco después, en 1408, aparecía en Génova el Banco di San Giorgio también orientado a la financiación del municipio.

La Taula era un banco de depósito con una organización similar a la de las casas privadas de banca de la época. La gran diferencia con estas residía en que su gestión y administración correspondía al Municipio y los depósitos quedaban bajo su garantía. Los administradores eran nombrados anualmente por el Consell de Cent y estaban obligados a conservar un fondo de reserva de al menos el treinta por ciento para atender las necesidades de caja. La Taula no hizo desaparecer a los bancos privados sino que tuvo, en demasiadas ocasiones, que competir con ellos. Aun así, las autoridades municipales se sintieron en más de una ocasión tentadas de convertirla en un banco exclusivo o central que obligara a los privados a mantener sus reservas depositadas en el.

En 1468 debió suspender pagos. La guerra que enfrentó entre 1462 y 1472 al rey Juan II de Aragón con la Diputación del General por el control político del Principado hizo que una gran parte del activo de la Taula se dedicara a adquirir grano y a realizar obras en el puerto. El hecho de que la ciudad de Barcelona recurriera de un modo tan excesivo al crédito y que todo su riesgo lo concentrara en la propia Taula fue la razón última de la quiebra. Se ofreció a los acreedores canjear la deuda por títulos al cinco por ciento anual que no fueron totalmente amortizados hasta 1575, más de un siglo después. De modo similar y por causas muy parecidas, la Taula de Valencia había sido liquidada en 1419 y en 1444 quebró el Banco de san Giorgio de Génova.

La puesta en marcha de las Taulas no significó el fin de la crisis bancaria. Al final, acabó siendo una solu­ción miope pensada en beneficio del municipio más que en de los ciudadanos. La inmovilización de grandes capitales perjudicaba la circulación monetaria en un momento en el que esta era muy necesaria y además, la garantía pública de los depósitos y la concentración del riesgo en la municipalidad las acabó haciendo inviables.

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5 comentarios

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